Ile wczesnych gatunków ludzkich istniało na Ziemi?

My, Homo sapiens, nie byliśmy sami. Dawno temu różnorodność ludzi była znacznie większa; Homo sapiens żył obok ośmiu wymarłych obecnie gatunków ludzkich około 300 000 lat temu. Jeszcze 15 000 lat temu dzieliliśmy jaskinie z innym gatunkiem ludzkim znanym jako Denisowianie. A skamieniałe szczątki wskazują na jeszcze większą liczbę wczesnych gatunków ludzkich, które kiedyś zamieszkiwały Ziemię, zanim pojawił się nasz gatunek.

„Obecnie mamy jeden gatunek ludzki i historycznie jest to naprawdę dziwne” – powiedział Nick Longrich, biolog ewolucyjny z University of Bath w Wielkiej Brytanii. „Nie tak dawno, nie byliśmy aż tak wyjątkowi, ale teraz jesteśmy jedynymi”.

A więc ile było wczesnych gatunków ludzkich?

Jeśli chodzi o ustalenie dokładnie, ile różnych gatunków ludzi istniało, dość szybko się to komplikuje, zwłaszcza że naukowcy wciąż odkrywają nowe skamieniałości, które ostatecznie są całkowicie oddzielnymi i wcześniej nieznanymi gatunkami.

Liczba rośnie i będzie się zmieniać w zależności od tego, z kim porozmawiasz” – powiedział John Stewart, ewolucyjny paleoekolog z Bournemouth University w Wielkiej Brytanii. Niektórzy badacze argumentują, że gatunek znany jako Homo erectus w rzeczywistości składa się z kilku różnych gatunków, w tym Homo georgicus i Homo ergaster.

„Chodzi o definicję gatunku i stopień, w jakim akceptujesz zmienność w obrębie gatunku” – powiedział Stewart. „Może to stać się nieco irytująca i pedantyczna dyskusja, ponieważ każdy chce odpowiedzi. Ale prawda jest taka, że ​​to naprawdę zależy”.

Co to jest gatunek?

Definicja gatunku była kiedyś miła i prosta: jeśli dwa osobniki mogły urodzić płodne potomstwo, pochodziły one z tego samego gatunku. Na przykład koń i osioł mogą kojarzyć się w pary, aby stworzyć muła, ale muły nie mogą z powodzeniem rozmnażać się między sobą. Dlatego konie i osły, choć podobne biologicznie, nie są tym samym gatunkiem. Jednak w ostatnich dziesięcioleciach ta prostota ustąpiła miejsca bardziej złożonej naukowej debacie na temat sposobu definiowania gatunku. Krytycy definicji krzyżowania zwracają uwagę, że nie każde życie rozmnaża się płciowo; niektóre rośliny i bakterie mogą rozmnażać się bezpłciowo.

Inni argumentowali, że powinniśmy definiować gatunki poprzez grupowanie organizmów o podobnych cechach anatomicznych, ale ta metoda ma również wady. Mogą występować znaczące różnice morfologiczne między płciami, a nawet osobnikami tego samego gatunku w różnych częściach świata, co czyni go bardzo subiektywnym sposobem klasyfikowania życia.

Niektórzy biolodzy wolą używać DNA do wyznaczania granic między gatunkami, a dzięki zaawansowanej technologii mogą to robić z coraz większą precyzją. Ale nie mamy DNA każdego starożytnego człowieka – na przykład genom Homo erectus nigdy nie został zsekwencjonowany.

Robi się jeszcze bardziej mętniej, gdy weźmie się pod uwagę, że aż 2% DNA przeciętnego Europejczyka pochodzi od neandertalczyków, a do 6% DNA niektórych Melanezyjczyków (rdzennych mieszkańców wysp położonych bezpośrednio na północny wschód od Australii w Oceanii) pochodzi z Denisowian. Czy zatem jesteśmy odrębnym gatunkiem względem przodków?

„Niektórzy ludzie powiedzą ci, że neandertalczycy to ten sam gatunek co my” – powiedział Stewart. „To tylko nieco inny typ współczesnych ludzi, a krzyżowanie się jest tego dowodem, ale znowu definicja gatunku odeszła od zwykłego krzyżowania się”.

Biorąc to wszystko pod uwagę, niektórzy eksperci argumentowali, że pojęcie gatunku w rzeczywistości nie istnieje . Ale inni twierdzą, że chociaż żelazna definicja gatunku jest prawie niemożliwa do osiągnięcia, nadal warto się starać, abyśmy mogli mówić o ewolucji – w tym ewolucji naszego własnego gatunku – w znaczący sposób.

Więc błądzimy, wiedząc, że gatunek oznacza różne rzeczy dla różnych ludzi – co oczywiście oznacza, że ​​ludzie nie będą się zgadzać co do tego, ile gatunków ludzi kiedykolwiek istniało. To także kwestia tego, co składa się na człowieka. Aby odpowiedzieć na to pytanie, warto zrozumieć słowo hominin, czyli dużą grupę obejmującą ludzi i szympansy, których historia sięga ich wspólnego przodka.

„Szympans i my wyewoluowaliśmy ze wspólnego przodka” – powiedział Stewart. Jeśli zdecydujemy, że ludzie są wszystkim, co było po naszym rozstaniu ze starożytnymi szympansami około 6 do 7 milionów lat temu, to prawdopodobnie będzie to zróżnicowana grupa. Smithsonian National Museum of Natural History zawiera listę co najmniej 21 gatunków ludzkich, które są uznane przez większość naukowców. To prawda, nie jest to pełna lista; na przykład Denisowianie “zaginęli”.

Na liście znajdują się Homo sapiens, neandertalczycy, indonezyjscy ludzie wielkości hobbita [Homo floresiensis], Homo erectus i Homo naledi. Lista obejmuje również inne gatunki, które istniały bliżej wspólnego przodka ludzi i szympansów, przez co bardziej przypominają szympansy niż współczesnych ludzi. Pomimo swojego wyglądu gatunki te są nadal znane jako wcześni ludzie. „Nie można cofnąć się 5 milionów lat wstecz i oczekiwać, że będą wyglądać jak my” – powiedział Stewart.

Jeśli Smithsonian mówi, że jest ich 21, to możesz być pewien, że różnorodność jest znacznie większa, powiedział Stewart. Dzieje się tak dlatego, że lista jest zbyt ostrożna, wybierając gatunki bliskie, powszechnie uznawane. Na przykład niedawno odkryty karłowaty gatunek ludzki Homo luzonensis, który jest znany z zaledwie kilku kości z jaskini na Filipinach, nie znajduje się na liście Smithsonian.

Naukowcy podejrzewają również, że istnieje jeszcze wiele innych skamieniałych gatunków, które nie zostały jeszcze wykopane. „Lista stale się powiększała i nie wiemy, jak bardzo się ta lista zmieni” – powiedział Stewart.

Źródła: Benjamin Plackett / Livescience.com

Zdjęcia: Jose A. Bernat Bacete via Getty Images

Subscribe
Powiadom o
guest
0 komentarzy
Inline Feedbacks
View all comments
0
Would love your thoughts, please comment.x
()
x