Na Antarktydzie odkryto skamieniałości ptaków-potworów

Niedługo po wymarciu dinozaurów pojawiła się nowa rasa olbrzymów: ptaki-potwory o rozpiętości skrzydeł, które rozciągały się do 21 stóp (6,4 metra) długości, mniej więcej długości ciężarówki U-Haul.

Te ogromne ptaki zaciemniły niebo nad Antarktydą już 50 milionów lat temu, według nowych badań skamieniałości znalezionych na kontynencie. Nowe badania pokazują, że bardzo duże gatunki tych ptaków, zwane pelagornithidami, powstały niecałe 15 milionów lat po tym, jak asteroida zmiotła nie-ptasie dinozaury.

Nowe badanie zostało opublikowane 27 października w czasopiśmie Scientific Reports. Skupiło się na kości z ptasiej stopy, znalezionej na wyspie Seymour w pobliżu Półwyspu Antarktycznego w latach 80. W 2015 roku Peter Kloess, absolwent paleontologii Uniwersytetu Kalifornijskiego w Berkeley, znalazł kość w zbiorach Muzeum Paleontologii Uniwersytetu Kalifornijskiego. Kiedy przeglądał notatki towarzyszące kości, zdał sobie sprawę, że kości pochodziły ze starszej skały niż pierwotnie rozpoznano. Zamiast 40 milionów lat, jak napisano na etykiecie, kość miała 50 milionów lat i była znacznie większa niż inne znalezione kości pelagornithida z tego okresu.

„Uwielbiam chodzić do kolekcji i po prostu znajdować tam skarby” – powiedział Kloess w oświadczeniu . „Ktoś nazwał mnie szczurem z muzeum i traktuję to jako pozytywne określenie. Uwielbiam biegać po okolicy, znajdując rzeczy, które ludzie przeoczają”.

Ten 5-calowy odcinek skamieniałej szczęki, który został odkryty na Antarktydzie w latach 80., pochodzi sprzed 40 milionów lat. Czaszka ptaka miałaby około 60 centymetrów długości, podczas gdy pseudozęby [pseudoteeth], które pierwotnie były pokryte rogową keratyną, miały nawet 3 centymetra długości.(Zdjęcie: zdjęcie UC Berkeley: Peter Kloess)

Kość już nie była pomijana. Kloess i jego koledzy odkryli inną kość pelagornithida z tej samej wyspy i epoki – częściową dolną szczękę. Analizując je obie, naukowcy doszli do wniosku, że czaszka ptaka miałaby 60 centymetrów długości. Zwierzę to należałoby do największych, jeśli nie największych, pelagornithidów, jakie kiedykolwiek znaleziono.

Wiadomo, że pelagornithidy to bardzo stara grupa ptaków. Najstarsza skamielina tych ptaków pochodzi sprzed 62 milionów lat. Jednak ta skamielina pochodziła z gatunku znacznie mniejszego niż ten odkryty przez Kloessa i współpracowników.

Nowo odkryte ptaki były bardziej podobne do współczesnych albatrosów, z ogromną rozpiętościami skrzydeł, które pozwoliłyby im szybować przez kilka dni, a nawet tygodni nad otwartym oceanem. Jednak współczesne albatrosy mają skrzydła o rozpiętości 11,5 stopy (3,5 m). 50-milionowy pelagornithid miałby prawie dwukrotnie większą rozpiętość skrzydeł.

Dzioby tych starożytnych niebiańskich potworów również miały kościste wypustki pokryte keratyną. Te przypominające zęby struktury o wysokości około 1 cala (3 cm) pomogłyby ptakom trzymać ryb i kałamarnic wydobyte z mórz.

Pięćdziesiąt milionów lat temu Antarktyda była cieplejsza niż obecnie. Według badania z 2014 roku w czasopiśmie Paleontology był to raj dla ptaków, w tym wczesnych pingwinów, a także wymarłych już ssaków, takich jak sparnotheriodontids. Na niebie prawdopodobnie dominowały duże pelagornithidy.

„Te ptaki były groźnymi drapieżnikami, które wyewoluowały, by znaleźć się na szczycie ich ekosystemu” – powiedział współautor badania Thomas Stidman z Instytutu Paleontologii Kręgowców i Paleoantropologii Chińskiej Akademii Nauk.

Pelagornithidy prawdopodobnie szczyciły się największą rozpiętością skrzydeł ze wszystkich ptaków, a za nimi znajdowała się grupa ptaków padlinożernych zwanych teratornami, która wyewoluowała 40 milionów lat później. (Niektóre pterozaury udało się pokonać oba: na przykład Questzalcoatlus northropi [Kecalkoatl] może rozwinąć swoje gigantyczne skrzydła do 43 stóp, czyli 13 m.) Ostatnie pelagornithidy wyginęły 2,5 miliona lat temu.

Źródło: Stephanie Pappas

Earliest fossils of giant-sized bony-toothed birds (Aves: Pelagornithidae) from the Eocene of Seymour Island, Antarctica

Antarctica yields oldest fossils of giant birds with 21-foot wingspans

Zdjęcia: Brian Choo

Subscribe
Powiadom o
guest
0 komentarzy
Inline Feedbacks
View all comments
0
Would love your thoughts, please comment.x
()
x