Odkryto pierwsze w swoim rodzaju skamieniałości tyranozaura

Skamielina czegoś, co może być embrionem tyranozaura, pokazuje, że gigantyczny drapieżnik zaczynał od czaszki wielkości myszy.

Ten wniosek przyszedł po tym, jak autorzy badania znaleźli pazur małego tyranozaura w Albercie w Kanadzie w 2017 r. – co skłoniło ich do przeanalizowania wcześniej znanej kości szczękowej małego tyranozaura, znalezionej w Montanie w 1983 r. Ponieważ kość szczęki była zbyt delikatna, aby ją usunąć z otaczającej ją skały, nigdy nie została właściwie zbadana. Ale teraz analiza obu skamieniałości ujawnia wszelkiego rodzaju sekrety dotyczące tych małych bestii.

„Są to niezwykle rzadkie znaleziska – pierwsze tego rodzaju na świecie” – powiedział główny badacz Gregory Funston, paleontolog z Uniwersytetu w Edynburgu w Szkocji. „Wszelkiego rodzaju młode tyranozaury są niezwykle rzadkie i do tej pory nigdy nie znaleźliśmy żadnych kości, które podejrzewaliśmy, że mogą być embrionami”.

Badanie, które nie zostało jeszcze opublikowane w recenzowanym czasopiśmie, zostało zaprezentowane online we wtorek (13 października) na dorocznej konferencji Society of Vertebrate Paleontology, która w tym roku jest wirtualna z powodu pandemii COVID-19.

Kość szczękowa tyranozaura o długości 1,1 cala (2,9 cm) wciąż ma osiem małych zębów. Ponieważ utknął w otaczającej skale, naukowcy zeskanowali kość szczękową za pomocą akceleratora cząstek, co pozwoliło im zobrazować skamielinę bez jej wydobywania. Pomimo miniaturowego rozmiaru szczęki, „wygląda zaskakująco jak inne szczęki nieletnich tyranozaurów” – powiedział Funston. „Ma głęboki rowek w środku i wyraźny podbródek, które są cechami odróżniającymi tyranozaury od innych mięsożernych dinozaurów”.

Cechy te pomogły przekonać innych paleontologów, że kość szczękowa naprawdę pochodzi od tyranozaura – „możemy wiedzieć, że te cechy można wykorzystać do identyfikacji tyranozaurów bez względu na to, jak niedojrzałe są” – Christopher Griffin, adiunkt z tytułem doktora na Wydziale Nauk o Ziemi i Planetarnej na Uniwersytecie Yale, który nie był zaangażowany w badania, ale uczestniczył w prezentacji na konferencji.

Hipotetyczna rekonstrukcja czaszki oparta na nowo przeanalizowanej kości szczękowej (niebieskiej), obok innych hipotetycznych rekonstrukcji z innych zestawów danych (z lewej i prawej strony), wskazuje, że embrionalne tyranozaury miały głowy wielkości współczesnej myszy. Zdjęcie: Gregory Funston 2020

Zęby na kości szczęki nie są w pełni rozwinięte, a jeden ząb w szczególności dostarcza wskazówek, że ta skamielina może należeć do embrionalnego tyranozaura, co oznacza, że malutki tyranozaur umarłby zanim się wykluł.

„W jednym z zębodołów rozwija się ząb zastępczy, ale w nietypowy sposób: Zazwyczaj zęby zastępcze znajdują się bezpośrednio pod starszym zębem i “zjadają” korzeń, aby uwolnić starszy ząb” – powiedział Funston. „W naszym przypadku ząb zastępczy znajduje się obok starszego zęba i nie ma dowodów na rozpad korzenia. Ten sposób wymiany został ostatnio odkryty w pierwszej generacji zębów zarodków gadów”.

(Skamielina palca nóg może również pochodzić z embrionu, ponieważ powierzchnia nie była w pełni uformowana, zauważył Funston.)

Nowo przebadana kość szczękowa tyranozaura (trzecia od góry, ale powiększona na dole) jest malutka w porównaniu ze szczękami młodego tyranozaura Gorgozaura (na górze) i młodocianego Daspletozaura (na drugim miejscu). Zdjęcie: Gregory Funston 2020

Tajemnice embrionów

Jest to tajemnicą, z jakiego rodzaju tyranozaura pochodzą te skamieniałości, ale kilka znanych drapieżników z tej grupy: Tyrannosaurus rex, Gorgosaurus i Albertosaurus. Ale nawet bez znajomości rodzaju „znajdowanie szczątków wyjątkowo młodych tyranozaurów jest bardzo ekscytujące” – powiedziała Kat Schroeder, doktorantka biologii na Uniwersytecie w Nowym Meksyku, która nie była zaangażowana w badania, ale uczestniczyła w prezentacji konferencyjnej. Skamieniałości embrionów są rzadkie, ponieważ „jeszcze przed narodzinami dinozaury byłyby zagrożone drapieżnictwem ze strony ssaków kradnących jaja i gdyby wykluł się ten mały tyranozaur, prawdopodobnie zostałby zjedzone przez dromeozaury (dinozaury podobne do welociraptorów), starsze tyranozaury, krokodyle i być może nawet gigantyczne pterozaury.”

Więcej wiadomo na temat tyranozaurów starszych niż 2 lata – na przykład z badania opublikowanego w czerwcu w czasopiśmie PeerJ, paleontolog wyczerpująco przeanalizował wzrost T. rex od malutkiego do  dorosłego. Inne tyranozaury również mają ekstremalne wzorce wzrostu, „wylęgając się niewiele cięższe niż kot domowy i rosną do rozmiarów słonia przez mniej więcej 15 lat” – powiedział Schroeder.

Funston zauważył, że naukowcy nie znaleźli jeszcze żadnych skorup jaj tyranozaurów, więc być może ci królowie dinozaurów składali jaja o miękkich skorupach, które nie ulegają dobrze skamieniałości. Nie byłoby to bez precedensu: wcześniej w tym roku dwa badania opublikowane w czasopiśmie Nature dostarczyły dowodów na to, że podobny do triceratopsa dinozaur protoceratops i długoszyjny mozazaur prawdopodobnie składały jaja o miękkich skorupach.

„Nie mamy jeszcze żadnych bezpośrednich dowodów na istnienie tych jaj o miękkich skorupkach, ale te wskazówki mówią nam, że powinniśmy zacząć szukać” – powiedział Funston.

Źródło: Laura Geggel / livescience

Zdjęcia: Gregory Funston 2020

Subscribe
Powiadom o
guest
0 komentarzy
Inline Feedbacks
View all comments
0
Would love your thoughts, please comment.x
()
x