Dowody sugerują, że nowy chiński samolot kosmiczny wylądował w tajemniczej bazie lotniczej

Komercyjne zdjęcie satelitarne może ujawniać nowy chiński samolot kosmiczny zaledwie chwilę po wylądowaniu w odległym miejscu w zachodniej części Chin.

Zdjęcie, które ma zbyt niską rozdzielczość, aby było rozstrzygające, zostało zrobione przez firmę Planet z San Francisco. Pokazuje, coś co może być tajnym chińskim statkiem kosmicznym na długim pasie startowym, wraz z kilkoma pojazdami wsparcia ustawionymi w pobliżu.

Zwięzłe oświadczenia oficjalnej chińskiej agencji informacyjnej Xinhua mówią jedynie, że rakieta Long March 2F wywiozła na orbitę „eksperymentalny statek kosmiczny wielokrotnego użytku” oraz że start i lądowanie zakończyły się sukcesem. Lądowanie nastąpiło 6 września niemal dokładnie w momencie, gdy przelatujący satelita wykonał zdjęcie.

„Dużo czytam z kilku kropek” – przyznaje Jonathan McDowell, astronom z Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, który pilnie śledzi statki kosmiczne i satelity. Ale, jak mówi, zdjęcie w połączeniu z innymi poszlakami, takimi jak tor orbity nowego statku kosmicznego, silnie sugeruje, że Chiny wystrzeliły i wylądowały małym, pozbawionym załogi pojazdem podobnym do promu kosmicznego. „Informacje w pewnym sensie są spójne teraz, był to test czegoś, prawdopodobnie samolotu kosmicznego, który wykonał lot i wylądował z powrotem na pasie startowym” – mówi.

Nowy statek kosmiczny wystartował 4 września w niezwyklej tajemnicy w porównaniu z innymi niedawnymi chińskimi misjami kosmicznymi.

„Nie podali czasu startu. Nie podali więcej szczegółów” – mówi McDowell. Wojsko amerykańskie wykryło nowy statek kosmiczny w swojej sieci śledzącej, a McDowell i inni szybko wytyczyli jego orbitę. Kiedy to zrobili, odkryli, że nowy chiński statek przeleciał nad tajnym obiektem wojskowym: obszarem zwanym Lop Nur, gdzie Chiny kiedyś testowały swoją broń jądrową.

W 2016 roku Chiny zbudowały w tym miejscu ogromny, 5-kilometrowy pas startowy. Orbita nowego statku kosmicznego przeszła bezpośrednio nad pasem startowym, który był zrównany z jego ścieżką. 6 września Chiny ogłosiły, że statek kosmiczny powrócił na „zaplanowane miejsce lądowania”. „Ślad naziemny w czasie lądowania sugerował, że mógł wylądować w tej tajemniczej nowej bazie lotniczej” – mówi McDowell. Rzeczywiście, McDowell odkrył, że statek kosmiczny byłby w stanie wylądować na pasie startowym około godziny 10:00 czasu lokalnego (2:00 UTC). Rozmyty obraz, zrobiony o godzinie 10:11 czasu lokalnego, zostałby zrobiony zaledwie chwilę po takim lądowaniu.

Nowy statek kosmiczny jest prawdopodobnie znacznie mniejszy niż amerykański prom kosmiczny, który został wystrzelony za pomocą rakiet, a następnie wrócił z powrotem na Ziemię. Zamiast tego McDowell i inni uważają, że nowy chiński pojazd prawdopodobnie przypomina zrobotyzowany statek kosmiczny o nazwie X-37B. X-37B był używany przez Siły Powietrzne Stanów Zjednoczonych od około dziesięciu lat.

Do czego Chiny mogą teraz używać samolotów kosmicznych? „To świetne pytanie” – mówi Brian Weeden, dyrektor ds. Planowania programu w Fundacji Secure World, która opowiada się za pokojowym wykorzystaniem przestrzeni. “Nie jesteśmy nawet pewni, do czego wojsko USA używa samolotów kosmicznych”. Program US X-37B pozostaje wysoce tajny. Weeden mówi, że wierzy, że jest on używany do testowania nowych czujników i systemów dla wojska.

„Jeśli potrafisz latać w przestrzeni kosmicznej, samolotem kosmicznym wielokrotnego użytku, może to dać lepsze wyobrażenie, co możesz robić [gdy znajdzie się na orbicie na dobre]” – mówi Weeden. Inne możliwości obejmują możliwość szybkiego wystrzeliwania satelitów i testowania systemów robotycznych pod kątem autonomicznych manewrów i lądowań.

Siły Powietrzne USA wysyłają w kosmos robotyczny statek kosmiczny X-37B od ponad dziesięciu lat. Jego misje pozostają tajne.

McDowell twierdzi, że samoloty kosmiczne, które wlatują w atmosferę ziemską z prędkością wielokrotnie większą niż dźwięk, mogą również potencjalnie pomóc w opracowaniu broni hipersonicznej. Uważa jednak, że motywacja Chin może być tak prosta, jak chęć powielenia amerykańskich zdolności wojskowych. „Jeśli Amerykanie mają jeden z nich [samolot kosmiczny], musi być ku temu dobry powód, więc lepiej też go zdobyć” – mówi. Takie myślenie skłoniło Związek Radziecki do opracowania kopii amerykańskiego promu kosmicznego w latach osiemdziesiątych XX wieku, chociaż nigdy nie był on używany.

Lądowanie tego samolotu kosmicznego – czy cokolwiek to było – to tylko najnowszy sukces Chin. Niedawno Chiny ukończyły własny system nawigacji satelitarnej i mają robota lecącego na Marsa i kilka sond na Księżycu.

„Chiny dążą do posiadania silników odrzutowych” – mówi McDowell. „Myślę, że to odzwierciedlenie tego”.

Źródło: npr.org | Zdjęcia: Planet Labs Inc.

Subscribe
Powiadom o
guest
0 komentarzy
Inline Feedbacks
View all comments
0
Would love your thoughts, please comment.x
()
x